Qual é o futuro da energia nuclear do Reino Unido?

© Anna Derewacz Czuprynska

A energia nuclear é parte integrante dos planos do Reino Unido para a transição para emissões líquidas de carbono zero até 2050

A energia nuclear fornece atualmente cerca de 16% da eletricidade do Reino Unido, mas sua frota existente de reatores está chegando ao fim de sua vida útil. Com exceção de Sizewell B e Hinkley Point C, que estão em construção, todas as usinas nucleares existentes no Reino Unido serão fechadas até o final de 2030.

O governo já se comprometeu a acabar com o uso do carvão até 2025 e a aposentadoria da capacidade terá de ser substituída para manter o ritmo com os níveis de demanda existentes, que o governo prevê que possam dobrar até 2050.

Um consórcio liderado pela Rolls-Royce anunciou planos para construir até 16 mininucleares, conhecidas como “pequenos reatores modulares” (SMR). A Rolls-Royce e seus parceiros argumentam que, em vez de construir megaprojetos nucleares, o Reino Unido deveria construir uma série de usinas nucleares menores a partir de “módulos” feitos em fábricas.

O objetivo é redesenhar as usinas nucleares em um kit pré-fabricado de alta tecnologia, no qual os componentes são divididos em uma série de módulos que seriam feitos em uma fábrica e depois enviados por estrada até o local para montagem.

O consórcio argumenta que sua abordagem vai superar o maior problema que a energia nuclear enfrenta, que é o custo exorbitante. A razão de ser tão caro construir grandes usinas nucleares é que os projetos são enormes e complexos e devem atender a padrões de segurança muito elevados. Cada usina SMR produziria 440 megawatts de eletricidade, o suficiente para abastecer uma cidade, a um custo de cerca de £ 2 bilhões cada. Para fornecer contexto, o Hinkley Point C produzirá 3.200 megawatts a um custo superior a £ 20 bilhões.

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Um dos outros benefícios apresentados pelo consórcio Rolls Royce é que sua nova abordagem é torná-los menores e fazer muitos deles para que sejamos realmente bons nisso. Eles argumentam que, como poucas novas usinas nucleares são realmente construídas, há muito poucas oportunidades de aprender com os erros. Erros, que têm efeitos devastadores e duradouros.

Era na madrugada do sábado 26º Abril de 1996 nos arredores da cidade de Pripyat, no norte da Ucrânia, quando um reator explodiu na usina nuclear de Chernobyl. Embora o desastre nuclear de Chernobyl seja considerado um dos piores do mundo, a explosão custou apenas 2 vidas, com 29 mortes de bombeiros adicionais sendo registradas nos dias e meses seguintes por exposição à radiação.

O desastre de Chernobyl, junto com o desastre de Fukushima no Japão, são os dois únicos acidentes nucleares a receber o nível 7 (a classificação máxima) na Escala Internacional de Eventos Nucleares. Embora relativamente poucas mortes tenham sido registradas em Chernobyl e nenhuma morte tenha sido registrada como resultado direto do desastre de Fukushima, os danos ecológicos e ambientais foram imensuráveis, devastando vastas áreas e tornando-as inabitáveis ​​por décadas.

O número de pessoas que foram impactadas pela exposição à radiação de longo prazo é mais difícil de estimar, principalmente devido à dificuldade que reside na metodologia usada para estimar as mortes de longo prazo por exposição à radiação de baixo nível. O ‘modelo linear sem limiar’ (LNT) é altamente contestado e calcula os efeitos de longo prazo da exposição à radiação. Nos dez anos após o desastre de Chernobyl, o modelo LNT atribuiu 14 suspeitas de mortes por câncer induzidas pela radiação.

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No rescaldo do desastre de Fukushima, o governo alemão rapidamente aprovou uma legislação para desativar todos os seus reatores nucleares, como um meio de manter seus cidadãos seguros, evitando um desastre ao estilo de Fukushima e a gigante alemã da engenharia Siemens anunciou sua retirada da indústria nuclear. e a confirmação de que não mais construiria usinas nucleares em nenhum lugar do mundo.

Muitos outros países também atrasaram ou adiaram seus planos para usinas nucleares depois de Fukushima e muitos especialistas previram que acidentes como Chernobyl e Fukushima poderiam causar o fim do nuclear por completo. No entanto, com o tempo, a confiança foi lentamente voltando com investimentos e financiamentos e o futuro parece promissor, mesmo com uma tecnologia que, em princípio, tem décadas.

Fissão Nuclear versus Fusão Nuclear

Fissão é o processo nuclear que atualmente é executado em usinas nucleares. É desencadeado pelo urânio absorvendo um nêutron, o que torna o núcleo instável. O resultado da instabilidade é o núcleo se fragmentando e produzindo mais nêutrons, que por sua vez atingem mais átomos de urânio e os tornam instáveis ​​e assim por diante. Essa reação em cadeia é a chave para as reações de fissão, mas pode levar a um processo descontrolado, resultando em acidentes nucleares.

Ao contrário da fissão nuclear, a fusão ainda está em fase de pesquisa e desenvolvimento, mas a reação de fusão nuclear em um tokamak é uma reação inerentemente segura, mas um processo incrivelmente complexo. No início de dezembro de 2020, o governo do Reino Unido convidou comunidades de todo o país a oferecerem um local para um protótipo de reator de fusão, que poderia ser o primeiro a fornecer eletricidade à rede. O projeto, denominado Tokamak Esférico para Produção de Energia (STEP), começou no ano passado com um valor inicial de £ 222 milhões ao longo de 5 anos para desenvolver um projeto, com uma meta de construção começando em 2032 e operação em 2040.

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A corrida mundial para construir o primeiro reator de fusão está em andamento porque as fontes de combustível são relativamente abundantes e as preocupações com a radiação são mínimas em comparação com os reatores de fissão nuclear. Uma vez que a tecnologia seja considerada viável, ela dará início a uma nova era de energia nuclear, que será mais segura, mais barata e mais abundante do que nossas opções nucleares atuais que estão infestadas de desastres, medo de desastres e custos exorbitantes.

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